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刘润清教授谈如何学习英语词汇

发布:star    时间:2008-09-07 15:41:50     浏览:2858次    [划词翻译已启用]

[说明:文章起初是为人建部职称英语登记考试《词汇表》写的答读者问,后来经过修改在《福建外语》上转载过。这次收录时略有变动,但总的精神没有大的改变。这里回答的几个有关词汇的问题,都是自学英语的同志经常提到的几个问题。]

我与英语自考学习者谈话时,他们经常问的问题之一就是如何学习英语词汇,诸如到底需要学会多少词,学哪些词,如何学单词效果做好,等等。为了集中回答这些问题,现在我已把几个有代表性的问题用访谈的形式回答如下,供学习者参考。

问:词汇学习在外语学习中的地位如何?

答:有人说过,语言的三大要素时语音、词汇和语法。最近又有人讲,除了这三大要素之外,还应加上知识和文化,也就是语言的内涵。从语言的形式上讲,说语音、词汇和语法三大要素是不错的。声音不可少——语言首先是要讲出来的,有声音的。文字的东西是几千年之后才出现的。词汇就像盖大楼用的砖,不管什么样的摩天大厦,都是一块一块地用砖头砌起来的。所以说,词汇就像语言的最基本的建筑材料,缺不得。从内容上讲,词汇是我们要表达的思想概念的载体。词汇贫乏,就有许多概念表达不出来。例如,你想讲“隐私”这个概念,但不会privacy这个词,拐弯抹角讲半天,别人才能模模糊糊地理解你的意思。语法是遣词造句和组句成章的方法,当然十分重要。概念之间的复杂关系,要靠词汇的一定排列表达出来。这种排列不是任意的,而是有章可循的。这个章,就是语法。

在特定的情况下,词汇起着关键的作用。词汇量太小,表达受到严重的限制。词汇量足够大,即使语法不太规范,别人也能听得懂。典型的例子就是两个技术人员交谈时,双方的外语都不太好,但单个词汇不少。蹦出几个词,再加上手势和眼前的实物,基本上就可以进行交流了。也就是说,如果熟悉某个领域得知识,词汇本身就能告诉你一半的信息。词汇不够多,交流功能和摄取信息的功能,都会受到限制。

词汇的重要性还可以从另一个角度来看:外语教学大纲和各种语言考试大纲,都以词汇量为重要的考核目标和命题、选材的依据。例如,要求所选的短文不超出5000个常用词,人们可以估计出短文大致的难易度。

学习一门外语,要十分重视词汇积累,否则就是一大失误。但也不要过于夸大它的作用。光有词汇也不能形成语言,还要有语法。除了三要素之外,还要有文化素养。

问:学习英语,掌握多少词汇才算够用?

答:这个问题,不能用一句话回答,因为“够用”要看“够干什么用的”。够去美国旅游一趟,能打车、能找厕所、能买吃的东西等,这叫“生存英语”(survival English),有几百个词就可以了。有专家认为,有200—800个最基本的词,就能生活。中国人学英语,大多数是把英语派大用场的。能用英语工作,起码要专科水平。那么专科水平就需要5000—6000词。有这个词汇量才能当个英文秘书、导游、中小学教师,能翻译略有难度的科普文献,翻译说明书、合同等。但是,若用英语写论文,把文献译成英语等,这个词汇量还远远不够。还要继续学,达到本科阶段需要10000词左右。到本科水平,用英语工作起来就顺手多了。

问:这些词要学到什么程度?何谓认知词汇?何谓要熟练掌握的词汇?

答:不论是外语还是母语,一个人的词汇总可以大致分成两部分:一部分叫积极词汇(active words),一部分叫消极词汇(passive words)。积极词汇就是你不仅能读懂、听懂的词汇,而且在说话和写作中能准确地运用,经常运用。

在汉语中,我们读别人的文章,几乎都认识那些汉字,但让我们自己写,我们写不出那种句子来。写不出、用不出的词和词组,就是我们的消极词汇,也可称为认知词汇。我们经常用于说和写的词汇是积极词汇。显然,一个人的积极词汇少,消极词汇多。我们在词汇表中规定的专科生要掌握的总词汇量是6000,其中只有2500个是积极词汇。

问:为什么积极词汇2500就够了?

答:所谓够用,当然是相对而言。不过,不少语言研究专家都认为,英语中最常用、最活跃的词,也就2000左右。这是指的日常生活和工作学习中,我们一般性的交际也就在2000词之间进行。但是,这2000左右的词,是最活跃的词——出现频率较高,词义较多,与其他词的搭配能力强,所以给外国学习者造成的困难最大。我们常用的几个动词:come,go,get,give,take,work等,不知道有多少意思和多少种搭配。此外,许多习惯用语也是它们构成的。英语中的习惯用语很怪,它的意义经常与构成它的词没有关系。可以这么讲,说一个人英语学习基本过了关,入了门,往往是指他对这2000多词有了近于本族人的感觉。做不到这一点,学习者总觉得是在语言门外徘徊。

问:如何对待词汇表上规定的数字?真的要一个不多、一个不少地去学习吗?

答:不用。这个数字是大概的数字。词的左上角标着的符号会给你一个印象:这个词常用,我必须熟练掌握;另一个现在不管用,暂时只作消极词汇处理,等学到更高阶段,它又成了积极词汇。换句话说,这些标记,使你能在不同阶段对词汇有个轻重缓急的判断和处理。

同时,在学习中你还会发现,为了学会一个词,似乎还必须学会另外几个词。词不是孤立存在的,它的出现必须与另外一些词同时出现。简单的例子就是boys and girls,day and night,give and take。单独学一个周围没有与之相配的词,是很难记住或用上的。例如,初学英语就学了个imbricate,动词,意义为“叠盖成鳞状”。拿它没办法,用不上,过几天也就忘了。这些话,是要说明什么呢?是要说明两点。第一,词的积累是有规律的:从最常用的词逐渐扩大到不十分常用的词,再到不常用的词。第二,词汇量的规定是个大致的框框,是个近似数。当你熟练掌握2500个词时,你的认知词汇也不少于3000左右。但反过来并不成立:认知词汇达到6000时,不能说自然而然地就熟练掌握2500个词。

另外,有一种词,可暂时称为“一次性”的词(throw—away words),就是为了某个故事的细节不得不出现,以后再也不用的词。例如,讲一个古代的故事,需要用上salsify一词,意思是“婆罗门参”。没有这个词,故事的古味就没了。但是,它绝不属于你必须记住的词。

问:词汇本身有几个要素?重点学习什么?

答:词汇本身有音、形、义三个要素:如何发音,如何拼写,意思是什么。对于积极词汇来说,还要加一条使用或搭配,即发音、拼写、词义、搭配。消极词汇,我们只知道大致的形状,知道其意义,但可能讲不出,也写不出,不会使用。有人喜欢学习“哑巴”英语,就是只练习读写,不练习听说。严格地讲,这不能算学会了一门外语。语言的声音十分重要。对于任何语言来说,声音都是首要的。在产生文字之前,早就产生了有声语言。一个儿童学习母语,都是先学说话,上学之后才学写字。文字是有声语言的记录和延伸。声、形、义不可分,三者同时记忆,对扩大词汇量必有好处。只记其一,记忆的线索很有限,效果自然也很差。

问:如何学习词汇?记忆词汇有没有诀窍?

答:学习英语词汇,很难说有什么万能的诀窍。但是,也不是没有规律可循。有以下几点学习者应该自觉地试一试。

第一,初学者词汇量很少,每个单词都是独立的、新鲜的,还看不出什么规律,谈不上构词规则等。这时,就是靠记忆,没有什么道理。不要去问为什么“桌子”叫“table”之类的问题,记住就是了。学到700—1000个词时,学习者自己就开始注意规律性的东西了。诸如以—ly结尾的多是副词。这就是构词法。这时,自觉地学习一点构词法(也无非是知道哪些前缀和哪些后缀是最常用的)是有益处的。构词法也是参考性的,有规则,也有例外。但是,一旦懂了一些基本构词方法,英语的词形就不再是“天下大乱”的样子,而是有一定规律的。

第二,突击记忆。必要时,突击记忆一批词汇是可行的。就是在几天之内,每天强行记忆80—120个词,边读音,边拼写,边记词义。隔两个小时,重复一次,强行背下来。这种方法,记得快忘得也快。但不必担心,再次见面时,也似曾相识,会比“陌生人”好些。有时一批词汇,可以突击两次或三次,忘掉的比率越来越小。但请注意,突击记忆的词汇充其量也就是认知词汇,是被动的,只知其词义,拼写和用法可能都不太熟悉。学任何词,都是先学会认知,过一段时间才学会使用,这是个必然的过程。有些认知词汇,永远也进入不了使用的阶段。我们学习古汉语时就有类似的情况。学习十几篇古文之后,我们开始有能力读懂其他类似的古文篇章,但我们自己不会用古文写文章,还是只写白话文。

但是,突击记忆单词不是最好的办法,不要常用,更不要只用这种办法。偶尔用用,是可以的。因为,词很少“独处”,一个词总是要与其他词连在一起。汉语的“进”字,单独讲起来是“往前移、往里进”,但它能构成51个词组,各有其特殊意义和用法,诸如“进见”、“进贡”、“进士”、“进位”、“进香”、“进言”等。英语词汇更是如此,其固定搭配相当严格(见下文)。

第三,学习词汇要与其搭配一起学。搭配是指一个词与某些词连用,而不能与其他词连用。“看书”只能说read a book,不能说see a book;“看朋友”可以说see a friend, visit a friend,而不能说look at a friend。其实,这种搭配可以分两种:一种是语法搭配;一种是词汇搭配。前面几个例子都属于词汇搭配,就是平时说的“用词不当”的毛病。再如:“接电话”不能说receive the telephone,而要说answer the telephone;“添了几件新衣服”中的“添”不能用add,而要用buy或get(some new clothes)。语法搭配是一些语法关系的固定表达方式。我们说“感谢你的帮助”用Thank you for your help,而“恭喜你成功了”就用congratulate you on your success。再如,insist后面用on doing something;succeed后面用in doing something等。似乎可以这样讲,语法搭配相对来说比词汇搭配要少一些。英语中的词汇搭配是大量的。英语的动词与名词的搭配,形容词与名词的搭配(a pretty girl, a handsome young man),动词与介词的搭配等都十分讲究,不能随随便便地使用。从这个意义上讲,词汇不要孤立地学,要与它的搭配一起学。例如,学习了develop a habit是“形成习惯”的意思,把它作为一个单位学到手,以后再学习还可以说form a habit,acquire a habit,cultivate a habit,都是“养成习惯”。总之,学习一个词时,要注意同时学习它的语法搭配和词汇搭配。

第四,在语境中学习词汇。强行记忆不是惟一的学习词汇的办法,不能单靠它来学习外语。要想真正掌握一个词,离开语境是不行的。也就是说,要结合词的上下文,它出现的前后环境,来彻底认识一个词在这种语言的形式变化和功能体现。举几个例子:我们观察到When do you have breakfast? Have you had your breakfast? We had a big breakfast this morning. 这简单的三句话,可以概括出三条重要规则:1)三餐之前,可以不加冠词;2)三餐之前可以用物主代词;3)三餐之前有形容词时可以加不定冠词。有这三条在手,就算你会用breakfast,lunch,dinner等词汇;没有这三条,那就停留在认知阶段(只知道词义)。

在语境中学习词汇,可以有两种办法,一种时认真研究几篇优秀文章,一句一句地去体会其中文字使用的方法,感受文字的优美。这就是平常说的上“精读”课的办法。除了教师帮助你分析课文,你在课外阅读时也可以去做类似的工作。发现一篇好文章,干脆在它身上花上几个小时,细细地琢磨一番。初学者,会注意动词词组(look down upon, see through, shake off something)、特殊搭配(burst into laughter, on the side)等,中级和高级学习者则开始注意文字的表达力。许多谚语的文字就是美,又有哲理味道,对增加语感大有好处,例如:Haste makes waste; Beauty is skin deep; Don’t count your chicken before they are hatched。更有些名言能流传下来,与其语言美有关。美国历史上一位总统曾说过:You can fool all the people some of the time. You can fool some people all the time, But you can’t fool all the people all the time。文字简炼,表达的哲理深刻。周总理逝世后,全世界都陷于悲痛之中。外刊上有这么一句箴言:Never before have so many owed so much to so few!(直译:从来没有这么多人对这么少的人欠下这么多!)类似这样的名言,让人学习起来回味无穷。

只是精读少量文章是不够的,还要大量阅读原著(出自本族人手笔的文字),这叫“泛读”。泛读的材料不怕容易。容易才能快读、多读,不用过多地查词典,阅读的兴趣就能持续几个小时。大量阅读是为了:1)在多种语境下观察、体验已经学过的词的各种体现;2)学习已知词汇的新的词义(许多词是多义的);3)学习靠上下文猜出生词的大概意思。大量阅读的作用是无法估量的,许多奇妙的语感来自阅读。第一次能用英语读懂外国人写的故事时,其喜悦心情难以形容。只有在“泛读”之中,你才能忘掉你是为了学习语言而在读书,你已经沉浸在摄取的信息之中。这时,信息与语言被同时吸收了,你也在不知不觉间就学到了语言。用这种办法增加的语感就不会忘记的。

还应该指出,阅读的精与泛,是人为的,你想精就精,想泛就泛,以时间、情绪、文章内容等因素而定。其实,更多的情况下,是精中有泛,泛中有精。泛读一篇故事或散文时,突然发现几行字十分优美,不妨停下来,把它多读几遍,背诵下来,也是收获。背一些名篇名句,是很有必要的。中国学者常鼓励人们熟背唐诗三百首,自然也就学会作诗了。已故的许国璋先生就主张英语学生背诵好文章、好剧本、名家名言、谚语典故等。他说:“背得多了,自然就会举一反三。一句都不会,讲举一反三是骗人的。”

第五,学习词汇要会查词典。学会使用词典是学习任何语言必不可少的技能。一般来讲,词典上提供的有关词汇的信息最准确、最全面,比较大的学习词典,上面有不少例句和短语。初学者应多使用双解词典,一个外文单词,用汉语解释意思,有的词典例句常有译文。初学者喜欢用学生词典,即小型词典,例如只收录5000—8000词的词典。小词典查起来方便,找个词或词组容易。但随着外语水平的提高,小词典的词就不够用了。所用的词典也越来越大,人名、地名等百科知识信息也增加了。当然,这么大的词典使用起来就不那么容易了。所以,熟悉各种词典的排版方式、内容编排、各种符号和标记,都是查词典时有用的技能。有关词典的知识内容很多,各种词典有所不同,这里不一一赘述。

必须指出的是,学习到一定的阶段,比如达到2500个词汇之后,就应该开始用单语词典,即用英语来解释英语词的词典(即英语词典)。走出这一步是不容易的,但这是关键的一步,是引人入胜的一步,会把学习者带入一个崭新的天地。你会发现,汉语的解释虽然容易,但不如英语解释确切;有些词义用汉语罗嗦半天仍然不清楚;英语解释不仅准确,而且便于了解词汇的用法。刚刚使用英英词典时,往往在解释中又遇到了生词,为了知道一个词,常常要查好几个词。不耐烦时,把英语词典一抛,顺手把英汉词典拿来,一下解决问题。千万不要这样。可以这样说:搞精读的时候,用英英词典;搞泛读的时候,用英汉词典。千万不要百分之百地用英汉词典。那样是学不到词汇的,也是学不到英语的。

第六,懂一点构词法。初学者对构词法还没有什么感觉。学过1000词之后,就应该开始考虑构词的规律问题。教师上课时常常讲几条构词法;教科书上也常附录着词的常见前缀和后缀;有些词典上也附录着有关词汇的知识。这些都可以参考。应该说,词汇量越大,对词汇构成规律的认识越深刻,学习新词就越容易。

以上所谈的方法,仅供学习者参考。学习者可以试试,找出最适合自己学习词汇的方法。

(于1998年夏)


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